Четверть шестого утра посреди пустыни Невада. Ночные демоны уже попрятались среди далеких скал и на дне озера Мид. Но отступившей темнотой здесь как раз некого пугать. И уж точно не тех, кто сам, год за годом, щедро черпает ее своей ладонью.

Главный демон здешних мест, июльское солнце, еще не показался из своей норы за горизонтом. Через час здесь будет очень жарко, а через семь – просто ад. За день зной убьет любого, кто не имеет воды, крыши и кондиционера. А уедет отсюда только один из нас.

Я смотрю, как красивая сучка Кармен, раз за разом посылает пули в мишень. M4 слегка подергивается от выстрелов, и на ее обнаженных смуглых руках играют мышцы. Правильная стойка опытного стрелка. Доли секунды на прицеливание и выстрел. Я уверен, что результат будет великолепным. А это значит я умру раньше, чем зной по-настоящему примется за мое тело. Наконец она опускает ствол, и я смотрю в оптику на поясную мишень в ста ярдах от рубежа. Восемь в черное.

И вот уже и у меня есть пять минут, десять патронов калибра 5,56, набитых в короткий легальный рожок и АК-101 с уродливым пластиковым прикладом. Хотите знать, почему я готовлюсь умереть? Вот вам моя история…

*********************************************************************

Это была очень необычная поездка, хотя бы потому, что летел я первым классом. Впервые в жизни я был за своего в этом мире людей с приставкой «С», в аббревиатуре означающей должность.(1) Вместо двенадцати часов мучений в эконом классе или относительного комфорта бизнес салона, я отдыхал с книгой на кушетке в первом. Получилось даже растянуться на все свои шесть футов и четыре дюйма(2).

Заказчик, настоящий человеческий заказчик моей IT конторы, сказочно расщедрился и заплатил за эту роскошь. Я уже давно и сам мог позволить себе это удовольствие, но после определенных событий(3) вынужден экономить. С тех пор как мой сосед (гори ты в аду тварь!) получил свой Контракт и издох, я дал себе слово. Я обязательно перееду в собственный дом безо всяких соседей и не позднее нового года. Мизантропия пожирала меня изнутри.

Боинг три семерки успешно ткнулся всеми своими шасси в посадочную полосу SFO(4) и уже через пятнадцать минут я получил очередной въездной штамп в свой паспорт. Все пассажиры равны, но первый класс равнее других. Спокойно дефилируя среди знакомой суеты, я подумал, что только Якорь, которым Карма приковывает Берущих к определенному месту, удерживает меня в Столице. Мои южные корни и менталитет тянули меня прочь из унылого и жестокого мегаполиса к анархическому очарованию Беркли, кичливому комфорту Пало-Альто или романтическому винному духу Напа, так похожему на мою настоящую родину.

Второй сюрприз ждал меня на выходе. Серьезная черная пластиковая табличка с моей фамилией, оттиснутой серебристой краской. Ее держала в руках миниатюрная платиновая блондинка в строгом деловом костюмчике и очках в дорогой оправе. Прямые волосы собраны в аккуратный хвостик и минимум косметики, как дань американской моде. На шее поблескивает громадный, совершенно умопомрачительный серебряный кулон, а в ушах – серьги, той же работы. Я не великий знаток, но это похоже на работу трехвековой давности, которой место скорее в музее. Причем явный восток! Такое в пору надеть какой-нибудь казашке на свадьбу.

Девушка меня узнает и прерывает мои размышления.
– Добрый день! Я – Мириам. Меня назначил вас встретить мистер Зиммер, – говорит она по-русски без акцента и без улыбки. Я натягиваю свое лучшее покерное лицо:
– Здравствуйте, Мириам, – пауза – или лучше Марья?. – И мы уже оба улыбаемся до ушей, как школьники, вспомнившие лучший день каникул на море.

Процедура встречи на этом заканчивается и она, развернувшись, предлагает мне следовать за ней. Я невольно гляжу на ее кругленький, обтянутый тесной юбкой зад и пластику движений. В походке нет ни капли эротизма – чистая грация и уверенность маленькой волчицы. Для чего же был этот маневр? Зиммер зачем-то решил подсунуть русскую спутницу на эту неделю, зная, что я одинок? Бред. Нужно поменьше воображать о себе и не смотреть фильмов про Бонда.

Мы уселись в огромный, как все американсвое, молочно-белый “Cadillac Escalade”, еще сохранивший запах дорогой кожаной обивки, и Марья лихо вырулила на Interstate 101, увозя меня на север в сторону даунтауна Сан-Франциско. По дороге она с удовольствием рассказывала обо всем на свете. В частности я узнал, что ее отец швед, а мать русская. Что жить в Bay Area ей очень нравится, особенно после захолустья в Колорадо, где она жила раньше. Про забавные (ага конечно) бары для педиков, в районе именуемом SOMA(5). И про то, что она любит здешние туманы, и не может есть оливки.

За этой трепотней время пролетело незаметно, и мы припарковались возле старого пафосного отеля на углу Поуэл и Саттер(6). Марья вежливо осталась ждать внизу, а я получил двадцать минут на душ и бритье, которым пренебрег в самолете. Приодевшись и спускаясь вниз, я почувствовал себя готовым к встрече с человеком, который хочет сделать меня богаче.

Марк Зиммер не казался человеком, у которого все ОК. С первой секунды знакомства весь его вид буквально кричал о том, что у него есть ПРОБЛЕМА. Не мелкие затруднения и не куча неприятностей с бизнесом или, например, здоровьем, а именно одна огромная проблема. Для опытного человека его глаза, мимика, жесты посылали SOS раз за разом. Так себя ведут жертвы похищения, с пистолетом, приставленным к затылку, смертельно больные на приеме у онколога или те, кто впервые попал за решетку. Всё, от рукопожатия до тембра голоса выдавало, что он не готов разговаривать об IT.

Едва ли в нем было больше пяти футов и семи дюймов. На вид – лет пятьдесят. Темные коротко стриженные волосы и нос с заметной горбинкой. Глаза слегка на выкате за стеклами очков в металлической оправе. Вряд ли кто-то усомнился бы в его национальной принадлежности. Небольшой лишний вес удачно скрыт отлично скроенным пиджаком, из ткани на манер тартана “Блек Уотч”. Калифорния – то самое место, где еврей может одеться для деловой встречи в шотландские боевые цвета.

Мы прошли в одну из переговорных, и расселись вокруг стола. Марья осталась с нами, и из этого я сделал вывод, что она скорее доверенный ассистент Зиммера, чем девочка на побегушках. Зиммеру, похоже, была нужна фора по времени. Не желая затягивать паузу, я взял быка за рога:
– Марк, я рад нашему знакомству и приятно удивлен твоей готовностью сразу же перейти к деловым вопросам. У нас есть масса времени на этой неделе, чтобы обсудить все детали. Сегодняшнюю встречу мы можем целиком отвести на общее ознакомление с нашим портфолио и презентацию, которую я подготовил.(7)

Этой фразой, я открыто намекал ему, что он не готов. Зиммер заметно расслабился, но сказал совсем не то, что я ожидал услышать:
– Мириам расскажет вам о моих затруднениях лучше, чем я. – Он нервно промокнул залысины платком и перевел взгляд на Марью. Та повернулась ко мне и произнесла:
– Ты – Берущий.
Оказывается, я еще не разучился удивляться! Она уловила мою растерянность и улыбнулась.
– Я навела определенные справки в Столице, и кое-что знаю о твоих способностях. Быть Берущим – это что-то вроде Дара. У вас есть право Брать и обязанность Взять, как только Контракт вступит в силу. – Она выдержала паузу – Мистер Зиммер нуждается в твоей помощи из-за проблем с его дочерью. Мы просим прощения за то, что обманом заманили тебя в Америку, но, возможно, это единственный способ…

Она еще что-то говорила, но я уже не слышал. Я раскрыл рот от удивления и наблюдал за тем, как из Кармы и комнатной пыли рождается Контракт.

Вы можете представить, что произойдет, если молотый кофе вытряхнуть из пачки посреди невесомости? А потом, взять включенную лампу дневного света, искрящуюся электрическими разрядами и попробовать размешать этот порошок? Эта картина, видимая только мне, медленно проявилась в воздухе над Зиммером.

Но, буквально сразу же, облако замерло, плавно поменяло цвет с черного на белый, а светящийся стержень просто погас и растворился в воздухе. И тут же, окружающий нас мир утратил краски и утонул во мраке. В следующий миг, сверху из ниоткуда, упал конус неестественно белого света. Реальность сжалась до размеров освещенного пятачка, а вокруг свернулась черная пустота.

В неподвижном воздухе разлился запах сургуча и раскаленного в кузнечном горне железа. Звуки куда-то пропали, и вместо них возникло неимоверно болезненное давление на барабанные перепонки. Я чувствовал себя приговоренным, которого, с грузом на ногах, сбросили с пирса в ночной океан.

В луче света, лицо Зиммера приобрело страшные черты палачей Нью-Йорской мафии, со старых фотокарточек. Тени превратили его в жуткую маску: нос неестественно заострился, а глаза стали совершенно черными.

Облако, до этой секунды висевшее в воздухе, белой пудрой осыпалось на застывшего Просящего. Спустя два долгих удара сердца, этот кадр лопнул с громких хлопком, и я вернулся в обычный мир.

Впервые в жизни я увидел то таинство, которое делает меня орудием Контракта. Это, наверное, редчайший случай – оказаться рядом с Просящим в такой момент. Мы ведь до сих пор не знаем, что движет Кармой при выборе Просящего. Я с трудом совладал с нижней челюстью и просто произнес фразу-ключ: “Ты даешь мне право взять то, что мне не принадлежит.”

*********************************************************************

Я торчал у ворот чьего-то гаража на первом этаже таун-хауса в районе Второй и Маркет, прячась от дождя и лишнего внимания. Это не самое хорошее место для вечерних прогулок и людей на улицах практически не было. Я видел лишь дежурного пимпа(8) и стайку латиносов у входа в пип-шоу.

Память, часть моего дара, перебирала детали связанные с Контрактом. Объект – Самюэль по кличке Иззи, черный обитатель этого квартала. Самюэль, чтобы оплачивать свои музыкальные экзерисы в стиле Боба Марли, Человека-Улыбки, приторговывает наркотой по мелочи. Ну и отрабатывает ту траву, которой он стимулирует свои таланты. Несколько раз привлекался и даже один раз отсидел шесть месяцев за какой-то непонятный инцидент с трупами, пропавшими из городского морга. То ли он выкрал три тела непонятно зачем, то ли, как поговаривали, трупы встали и строем ушли. Учитывая, что весь этот бред был отражен в записях, досье на него они собрали знатное.

Но главной бедой Иззи было то, что он втянул в свои дела Сару – дочь Зиммера, и открыл для нее недешевый кокаин. Сара умудрялась скрывать это от отца, а Самюэль снабжал ее порошком и драл во все дыры. Но однажды, залетные бразза из Окланда взяли Сару в оборот прямо на квартире Иззи и сделали с ней видео. Самого кинофильма я не видел, но достаточно было того, что его видел папа Зиммер – один из главных дельцов даунтауна и Марья – его свежеиспеченный младший партнер. Судя по их рассказу, за двое суток Саре пришлось испробовать километры черных членов со всеми вариациями. Потом она просто и без затей впала в кому от передоза.

Подробности меня не интересовали, равно как и медицинские заключения. И так давно всем известно: наркотики никого не доводят до добра. Это лишь вопрос времени и стечения обстоятельств – гнить тебе в могиле или болтаться на члене у диллера.

В этот раз я даже не ломал голову над тем, что именно Зиммер получит от Иззи. Пусть, например, ходит со второй печенью. Главное моя совесть будет чиста, а ублюдок-диллер навсегда перестанет ходить, гадить и трахать таких дур, как Сара. После пары последних Контрактов я стал верить в необходимость старого правила Берущих: мы не можем узнать о предмете Контракта до его выполнения. Ну или, как выяснилось, отмены. (9)

Вот только одна мысль не давала покоя: для чего Зиммеру был нужен Контракт, если, с его связями, он мог нанять ту же банду отморозков, которая вчистую выбила для него всех оклендских, замешанных в этом деле? Почему за Иззи пришёл я?

Я посмотрел на часы. Было пол-одиннадцатого вечера. Марья уже должна ждать меня в припаркованной машине за углом. Я подавил желание выйти из укрытия и глянуть за угол. Это было правильным решением. С противоположной стороны улицы появился объект с какой-то шлюхой из местных. Я отклеился от ворот и пристроился за ними.

Берущему нужен только один миг чтобы произнести фразу-ключ и коснуться ладонью лба объекта. Но в случае с Иззи, это могло закончиться для меня печально. Подобные уроды не станут таскать пушку заткнутую за ремень, если находятся на “работе”, продавая дозы. Ведь здешние копы любят жить и умеют стрелять, особенно в тех, у кого потом находят оружие и кучу наркоты. Но диллер явно «отдыхал», а значит ствол должен быть при нем.

Поэтому сейчас у меня в кармане штормовки, лежал заряженный «Глок 17». Полный аналог моего, который хранился в частном бункере невдалеке от Столицы. План был прост как гвоздь без шляпки: взять под контроль объект, заставить одеть наручники и отвезти в определенное место. Туда где, по настоянию Просящего, я должен исполнить Контракт. Простота – это, наверное, мой стиль. А вот шлюха была осложнением.

Я нагнал их на крыльце. Иззи копался с ключами, и у меня была ровно секунда, чтобы решить вопрос с его подружкой. Она оглянулась на меня симпатичным размалеванным личиком латинос, и тут же получила в лоб рукояткой от «Глока». В момент удара, я слегка придержал руку, чтобы не раскроить ей череп, и удар вышел откровенно слабым. Иззи дернулся, но инстинктивно не бросил ключей. Люди редко бросают важную для них вещь, даже в момент реальной угрозы.

“Глок” смотрел ему прямо в живот, в лучших традициях Бондианы. Палец я перенес на курок, но ногтем касался скобы, памятую об особенностях спуска этого знакомого мне оружия.
– Давай внутрь, Иззи! Ты мне сильно задолжал, но стрелять тебя нет смысла. Просто не дергайся и будешь жить. – сказал я и злорадно подумал, что без той же печени жить он будет, но недолго. Иззи распахнул дверь и шагнул за порог. Я уже собрался войти за ним, но получил мощнейший удар снизу в пах, а потом сзади под колено. Чертова сука не вырубилась! Рухнув на четвереньки, я не выпустил пистолет. Но и это не спасло. Низкорослый Иззи проворно врезал мне коленом в голову.

Когда я вновь открыл глаза, то обнаружил себя лежащим на полу в жилище Самюэля. Та кого я принял за местную шлюху, сидела напротив меня на стуле, оседлав его задом – наперед. Ее юбка задралась, и спинка стула почти не скрывала ее раздвинутых стройных ног и узкого треугольника светлых трусиков. Она успела смыть с лица штукатурку и теперь демонстрировала свою природную красоту. Чертовски привлекательна!
Скрутив большую часть черных кучерявых волос в пышный пучок, девушка попыталась слегка замаскировать челкой огромную шишку на лбу. Карие выразительные глаза сердито сверкали, а пухлые губы были поджаты. Только сейчас я заметил насколько мускулистыми были ее руки и ноги.
Судя по тому, что Иззи тихо сидел на тахте, эта девушка тут была за главного.

– Кто ты, и где твой ай-ди? Ты коп или федерал? – Низкий грудной голос прозвучал уверенно и по деловому. Девушка была явно моложе меня, но уже научилась умело скрывала злость и раздражение.
– Ай-ди в машине в двух кварталах отсюда. Я не гражданин этой страны и не имею отношения к вашему правительству. – Я посмотрел на неё в упор, и задал свой вопрос:
– Кто из вас прикрытие?
– Зачем тебе знать, если ты не в системе? – она явно смягчилась. Женщинам, особенно молодым, гораздо сложнее контролировать мимику, чем мужчинам. Вот и сейчас, ее губы слегка разжались, приобретая чувственность, а веки перестали подрагивать.

Кажется, я почти наугад задал правильный вопрос. Вопрос, который исключил возможность того, что я киллер. Все просто: киллер был обязан знать кто есть кто. А еще я получил правильный ответ – прикрытие именно она. И неважно из какой службы эта девушка, но она пасет Самюэля, а я, видимо, только что сорвал ей очередную встречу с агентом. Плохо, но не смертельно. Главное, чтобы я правильно угадал все карты в этом раскладе.

– Давай расставим все по местам. – заговорил я снова – Ты работаешь на правительство и он – кивок в сторону Иззи – твоя миссия. Судя по всему я сорвал вам встречу или же планы изменились и ты пришла его вытаскивать. Я на самом деле русский, и не имею намерения убивать его. Он задолжал кое-что важным людям и, как ни странно, они поручили взять долг именно мне. – я перевел дыхание и облизал пересохшие губы – Как тебя зовут?

– Кармен. Я – Кармен, и ты вмешался в полицейскую операцию. – При этих словах она машинально ткнула в мою сторону пальцем – Не знаю кто ты, телепат или русский суперагент, но ты не можешь уйти сейчас.
– Я не могу уйти, даже если ты меня отпустишь – перебил я, и это была чистая правда.
– Неважно, русский. Ты останешься со мной и с ним на – взгляд на часы – следующие одиннадцать часов. Мы уезжаем отсюда, так что будь добр одеть наручники, встать и по моей команде и выйти. – Она впервые продемонстрировала свою фантастическую улыбку. – С руками за спиной ты бегаешь медленнее меня, и точно медленней пули.
Вот такой тонкий полицейский юмор. Я сделал, как она велела.

*********************************************************************

Спустя пять часов и четыреста миль, мы остановились возле небольшого мотеля в прямой видимости от South Point Casino в Лас-Вегас, Невада.
Еще в Сан-Франциско, Кармен упаковала меня и Иззи в пластиковые одноразовые наручники, при это пристегнув мне, дополнительно, запястья к лодыжкам. Говорить я мог сколько угодно, а дотянуться до лба этого торчка получилось бы только у акробата. Тем более сидел он спереди рядом с Кармен.

Мне достался весь задний диван “Каравана”, где я скрючившись и потея, провел всю дорогу. Ближе к концу пути, я одурел настолько что стал вспоминать, раздвинутые ноги Кармен и мечтать о несбыточном. Хотелось схватить ее за волосы и грубо трахнуть, предварительно отхлестав по щекам и круглой накачанной заднице. Слишком унизительной вышла эта поездка, и настолько силен был ее природный магнетизм.

Кармен выпустила Иззи и щелкнула кусачками у меня между лодыжек. Теоретически теперь я мог ходить. На практике – я сумел проковылять на затекших ногах пять метров до двери номера. Внутри диспозиция переменилась. Теперь она, нисколько не сомневаясь, пристегнула диллера к подобию отопителя во второй комнате, а я удостоился чести остаться в первой вместе с ней.

– Русский, тебе надо вымыться. Ты чуть не убил меня своей вонью в машине, а теперь нам делить эту комнату. Иззи разрежет ленту, ты разденешься и пойдешь в душ. Можешь задернуть шторку, но дверь будет открыта все время. – Выдала она скороговоркой в своем латиноамериканском ритме.

Ну и ладно. Я не стыдливый. Тем более, помыться после душной печки заднего отсека “Каравана” было очень здорово. Я плескался в душе уже минуты три, когда Кармен постучала стволом в незакрытую дверь.
– Русский, хватит дрочить! Я вхожу, и не думай дергаться! – Кармен еще раз блеснула своим казарменным юмором.

Она успела сменить наряд шлюхи на длинную, почти до колен, светлую льняную рубаху. Пистолет она держала кое-как в левой руке. Рубаха была расстегнута очень глубоко и сильно топорщилась на груди. Если раньше, я всего лишь обратил внимание на ее внешность, то сейчас под рубахой ничего не было.

– Покажи мне руки. – Сказала она чуть хрипло, и я протянул руки над шторкой. – А теперь отодвинь шторку. – Это становилось все интереснее, но поводов отказываться у меня не было. Кармен довольно уставилась на меня.
– Так это правда – промурчала она, нагло улыбаясь – что вы все там необрезанные. Я думала, что та сучка соврала. Интересно, и как это работает?
Весь этот монолог мог расстроить любого, но в моей ненормальной голове он вызвал странную реакцию – животную похоть.
– Если отсосешь – узнаешь.
В ответ, Кармен спокойно положила пистолет на полочку над раковиной, и опустилась передо мной на колени. Иззи, который все это слышал, что-то тихонько запел. Кажется, это была “Let my people go”.

– Русские все такие, Йорген(10)? – через час Кармен довольно раскинулась на всю свою половину кровати, не прижимаясь ко мне.
– Какие “такие”, Кармен?
– Такие как ты. Ты очень крупный и такой… ну мощный, но ладошка маленькая, почти как у меня. И трахаешься ты, как животное. Но мне ни разу не было больно, даже в задницу. Можно подумать, что ты профи и в кино снимаешься. Ну, в смысле в порно.
– Нет, в кино я точно не снимаюсь. – Я задумался на одну секунду – А русские… Да, мы все такие. Найди себе русского парня, когда все это закончится.
– Это никогда не закончится, придурок! Ты не знаешь… Аааа к черту! Я просто тебя потом сотру, а пока мне надо выговориться! – Она поднялась на локте и напрягшись сказала – Я не просто коп. Я даже не человек, Йорген! Я давно уже не человек, хотя когда-то им была. А потом я задолжала и стала Берущим. Иззи – просто объект мое…

Кармен заткнулась на полуслове уставившись на мой припадок. Я катался голым по кровати и хохотал, как ненормальный. И никак не мог остановить эту истерику. Мистер Зиммер! Марк! Ты сделал два лучших подарка в моей никчемной жизни! Я видел, как возникает из ничего Контракт и только что убедился, что я не одинок в этой Вселенной. Только ты, с присущей вашей нации проворностью, смог крутануть Колесо Фортуны ДВАЖДЫ. Боже, ты знал, кого выбирать две тысячи лет назад!

Мой смех уже иссяк, и эта отвратительная истерика перешла в слезы. Нас двое с Контрактами: Кармен и Я. А объект у нас один. За много лет я два раза пробовал оттянуть завершение Контракта и представляю, что ждет одного из нас. Бесконечные приступы, наверное, в сто раз хуже любой героиновой ломки. И стопроцентный летальный исход. Нет даже возможности убить себя, чтобы это прекратить. Пока Контракт не окончен, Берущий его раб. Это значит предстоит решать, кто мне теперь дороже: она или я. Господи, ты знал, кого НЕ нужно выбирать две тысячи лет назад. Нет, ну правда, русские сделали бы это за тебя. Мы всегда все портим своим состраданием и всепрощением.

С грохотом распахнувшаяся входная дверь, прервала мои рыдания. В нашу обитель скорби и греха пожаловала Марья. Эта пьеса в который раз сменила жанр – на этот раз с трагедии на водевиль: Марья направляла на нас сразу две красивейших серебристых «Беретты». Иззи громко затянул “What a wonderful world”.

Двадцать минут спустя Кармен и бывший наркодиллер сидели рядом на полу, с руками скованными за спиной. Марья сидела напротив на кровати и зло вещала:
– Ты влезла не в свое дело и сцепилась не с теми людьми. Нам плевать на полицейские дела и неважно, зачем ты пытаешься вытащит этого черного. Мы забираем его обратно. – Настала пора вмешаться.
– Марья, у нас есть проблема. Она тоже Берущий. Кажется, в этот раз произошла накладка и Зиммер получил ДВА Контракта.
– А кто тебе сказал, что я делаю это для вашего Зиммера? – Подала голос Кармен – Мой просящий не Зиммер.
Идиот! С чего я решил, что Зиммер такой везучий?! Нужно решать здесь и сейчас! Я резко но аккуратно рубанул ребром ладони Марье сзади по шее. Она кулем свалилась с кровати.

**********************************************************************************

И вот в четверть шестого утра, посреди пустыни Невада, у меня есть пять минут, десять патронов калибра 5,56, набитых в короткий легальный рожок и АК-101 с уродливым пластиковым прикладом. А еще есть сухость во рту, ноющая боль в голове и легкий тремор.

Кармен первой сделала свои десять выстрелов на ста ярдах и опустила М4 стволом вниз. Я вижу через оптику ее обычную мишень – точную копию моей. Только с дырочками в черном. Она умудрилась засадить в черное восемь пуль после бутылки бурбона. Поэтому я уверен, что Контракт убьет меня раньше чем жара. Чтобы выиграть, мне нужно выбить больше, а мне ни за что этого не сделать. Максимум пять-шесть.

Дуэль. Банальный поединок. Она предложила бросить монету, чтобы решить наш спор, а я отказался. Тогда Кармен в очередной раз меня удивила, легко согласившись на мой безумный план, придуманный за термя бутылками дряни, под названием «Jim Beam».

Я прикрываю на несколько секунду глаза, чтобы дать им отдохнуть от сухого воздуха пустыми. Пора. Привычно заталкиваю рожок на место и целюсь не передергивая затвор. Оружие заранее пристреляно. Голова перестает болеть от выброса адреналина. Десять вздохов. Перекидываю на одиночные выстрелы и досылаю патрон. Прицеливание. Выстрел… Выстрел… Выстрел, выстрел, выстрел. Все-таки это очень страшно – думать о мучительной смерти. Окончательно справившись со своим страхом и волнением, я выпускаю последние пять пуль одну за другой и поворачиваюсь.

Кармен грустно улыбается, от чего в груди что-то сдавливает.
– Восемь. Я увидела восемь твоих.
Я обреченно бросаю АК на землю, и мы оба молча бредем к мишеням. Мы шли эти сто ярдов так долго, будто на ногах были одеты чугунные водолазные башмаки.

В конце нас ждет сюрприз: у нее семь у меня десять. ДЕСЯТЬ! Радость от того, что умирать сегодня не нужно, затапливает от пяток до макушки. Я выиграл, а значит рискну и сделаю то, что задумал.
– Ты не передумала? – глупый вопрос, который я должен задать.
– Сделай это, русский. Веди его сюда и делай что должен.
– Тогда последний вопрос… Зачем ты вообще везла его сюда? Мне было сказано: Взять в туннеле по дороге в Конкорд(11)…
– Мне тоже назначено конкретное место и время: здесь, через 71 минуту. У меня есть координаты с точностью до секунды(12).
– Ладно. Какого хрена. Просто два странных Просящих.

В фургоне, скованная Марья, не стесняясь в выражениях, рассказывает мне все, что она думает о Берущих, мужчинах вообще и обо мне лично. Я молча, стараясь на нее не смотреть, вытаскиваю Иззи из “Каравана” и веду на заклание. Он еще не до конца пришел в себя от выпитого накануне. Так даже лучше. Мы становимся напротив Кармен, и я кладу ему руку на лоб, произнося фразу-ключ:
– У меня есть право взять то, что мне не принадлежит – Иззи смешно выпучивает глаза и тихо оседает на землю.

Сейчас! Лишь бы получилось!
– У меня есть то, что мне не принадлежит. – Тут же скороговоркой выдыхаю я другой ключ и хватаю Кармен за руку.

И в ту же секунду она Приобрела. Я поступил как делал в детстве с горячей картофелиной, вытащенной из углей – перебросил дальше. Мое неведомое Хранилище-За-Семью-Печатями лишь на мгновение вместило в себя предмет Контракта. А дальше я отдал Карме то, что Взял, как если бы она была Просящим. Если я угадал правильно, то мой Контракт окончен, а у нее есть еще шестьдесят восемь минут, чтобы завершить свой.

Лицо Кармен вытягивается от изумления и тут же налетает гроза. Я превращаюсь в маяк на краю утеса, над бушующим океаном. Ирреальный, но от этого не менее сильный, ветер гонит и швыряет волны так высоко, что мой огонь грозит погаснуть. Контракт раз за разом лупит в меня молниями, высвечивая истины одну за другой. С каждым новым разрядом, я-Берущий теряю связь с реальностью, и, не в силах терпеть, падаю навзничь.

Человеческое сознание меркнет и веки смыкаются. Но тем ярче видна полная картина.

*********************************************************************

Все, от начала и до конца, было не тем, чем казалось.

Иззи не продавал Саре никаких наркотиков. Впервые, он, натолкнулся на нее случайно в одном из клубов, где она уже была сильно под кайфом. Как это ни странно, Иззи помог ей и дальше заботился в те моменты, когда Сара путешествовала по своему зазеркалью. Наверное, это можно назвать любовью. В том что случилось с Сарой, нет его вины. Те двое стрнашных суток он провел за решеткой, а ублюдки элементарно перехватили вшитую Сару по дороге на квартиру. Они не смогли удержаться и не попробовать “белое мясо”, и Сара просто исчезла для Сэмюэля.

Кармен действительно коп, но только нет никакой полицейской операции. Она сама нашла и вытащила Иззи из участка, когда узнала, кто ее объект. И дальше она пудрила Сэмюэлю мозги, дожидаясь сегодняшнего утра. Понятно и почему Иззи так легко поддался на эту уловку. Он ведь все еще пытался разыскать Сару. А тут коп сама предложила помощь.

И все-таки ее просящим был именно Зиммер! Сукин сын! Он просто назвался другим именем, не имея в тот момент Марьи под рукой и не желая связываться с копом. И только лишь поэтому, мой экспромт может и должен сработать. Я действительно прошел по самому краю.

А теперь – самое интересное. Сэмюэль, этот чертов торчек и музыкант-неудачник, является носителем весьма странного и пугающего дара. Его дар – самый настоящий. Не те глупости, вроде колдовства или культа Вуду, которые они мне подсунули в досье. Дар позволяет ему вдохнуть жизнь в тех, кто еще не до конца ушел за грань. Кома, клиническая смерть, смерть физическая – неважно если тело цело и способно функционировать после врачебной помощи. Если душа (или что еще там есть у человека) еще готова слиться обратно с телом, значит Самюэль может это сделать. Вам надо уточнять, что работает это только первые 9 дней?

Зиммер ни на секунду не собирался так изощренно убивать Иззи. Он не зря собрал так много информации о Самюэле и его прошлом и докопался до фактов, спрятанных за ширмой вудуизма. Он теперь, всего лишь, Просил эту способность для себя. Точнее, для Сары, которая восьмые сутки оставалась в коме.

И тем не менее, всей силы Контракта и способностей Берущих недостаточно, чтобы вместить подобный багаж и перелить его в новый сосуд. Мне даже не по силам оказалось забрал этот дар у Иззи целиком! То, что я Взял и передал Кармен – всего-лишь копия или, если так нравиться больше, зерно, из которого дар может прорости в новом носителе. Я и Кармен стали самыми сложными копировальными аппаратами в этой вселенной.

Ну что же… Нужно еще абсолютно точно соблюсти время и место, где новый носитель сможет пройти через свой ритуал. Иначе придется им как-то договариваться с Самюэлем.

Даааааа, Марк…. Это знание – твой третий подарок мне.

И вообще, похоже, в этот раз Карма наконец-то сыграла белыми фигурами и откликнулась на крик о помощи. Что касается меня, то я очень надеюсь что я не мертв. У Берущих, в отличии от людей, нет даже вымышленных описаний посмертия.

*********************************************************************

С этой мыслью, я прихожу в себя от того, что кто-то тормошит меня за плечо, и вижу перед собой по-прежнему выпученные глаза Иззи. Я лежу в фургоне экстренной реанимации, но никакой аппаратуры на мне нет. Сюда кроме нас двоих набились другие герои этого фантастического спектакля: Зиммер, Кармен и явно недовольная отведенной ей ролью Марья. А новое лицо, это очевидно восставшая ото сна белоснежка-Сара. Очевидно, именно она прибыла сюда в этой карете.

Я ищу глазами докторов, но их нет, и мы встречаемся взглядами с Кармен. Та кивает мне в ответ на незаданый вопрос:
– Все вышло по-твоему, Йорген. – Кармен складывает губы для воздушного поцелуя.
– Как-будто такой гений, как я, мог ошибиться! – Я расплываюсь в улыбке не хуже самого Боба Марли. Старый добрый голливудский хеппи енд!

Иззи!! Какого хрена ты сейчас не поешь от счастья, макака ты бесхвостая?!! Или тебе для вдохновения обязательно нужны трахающиеся демоны??!

Подписывайтесь, ставте лайки:

https://ok.ru/group/54183109591124         Группа в Одноклассниках
https://vk.com/cuteleah                                 Группа в ВКонтакте

Первоисточник